孩子天生会自学

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自1999年开始,印度物理学家苏加塔·米特拉(Sugata Mitra)对教育问题产生了浓厚的兴趣。他知道,世界上许多地方仍然没有学校,还有一些地方优秀的老师不愿从教。他关注的问题是,我们可以为生活在这些地方的孩子们做些什么?自学是一种可能的解决方案,但是生活在贫民窟的孩子真的拥有必不可少的各种自学能力吗?

在那个时候,米特拉仍然担任着NIIT科技公司(NIIT Technologies)研发部门的主管。NIIT科技公司是一家总部位于印度新德里的顶尖的电脑软件公司。米特拉豪华的办公室紧靠着该城市的贫民窟,两者之间只隔着一道高高的砖墙。所以,米特拉设计了一个简单的实验。他在墙上挖出了一个洞,在洞里安装了一台电脑和一个触控板,并让电脑屏幕和触控板朝向贫民窟那一面。他这样做的目的是,保证电脑不会被小偷偷走。接下来,米特拉把这台电脑连接到互联网上,并在电脑上安装了一个网络浏览器,然后他就走开了。

住在贫民窟的那些孩子们既不会说英语,也从来不知道怎样使用电脑,对互联网更是一无所知。但是,他们有足够的好奇心。几分钟之内,他们就搞清楚怎样“点击”电脑了。第一天的实验结束时,他们已经学会了在网上冲浪,而且更重要的是,他们已经在相互传授应该如何在网上冲浪了。然而,这些结果引出的问题比它们能够回答的问题还要多。这些结果真实可靠吗?难道这些孩子真的是自己学会如何使用这台电脑的吗?会不会有一个“隐形人”,躲过了米特拉的隐藏摄像机,给他们讲解了电脑技术?

米特拉决定把实验放到希沃布里的贫民窟去做。米特拉说,在那里,“所有的人都向我保证,绝对没有人会教给任何人任何东西”。不出意料,他再一次得到了类似的结果。然后,他又把实验转移到一个农村去做,也发现了同样的结果。自那以后,这个实验已经在印度各地,甚至世界各地都复制过,并且始终得到了同样的结果:在没有任何监督、不经过任何正式培训的情况下,一小群孩子不但能够很快地学会使用电脑,而且可以达到相当高的熟练程度。

在这个结果的鼓舞下,米特拉不断扩大实验规模,并把实验对象扩展到各种类型的孩子,试图搞清楚孩子们还可以通过自学掌握什么。在他所做的一系列实验当中,其中一个特别雄心勃勃的实验是在印度南部一个名叫加利库培(Kalikkuppam)的小村庄进行的。这一次,米特拉想观察的是,住在这个小村庄里的一些家庭非常贫困,而且只会说泰米尔语的12岁的孩子,究竟能不能学会使用他们之前从未见过的互联网,能不能自学他们从未听说过的生物科技课程,能不能学会在这个村庄中从来没有人说过的英语。米特拉说:“我所做的只有这样一件事情:告诉他们,这台电脑里面有一些难度非常高的资料,他们很可能完全看不懂。但是,几个月后,我会再回来测验他们。”

两个月后,米特拉回来了。他问学生们是否看懂了那些资料。一个年轻的女孩子举起了手,回答道:“除了脱氧核糖核酸(DNA)分子复制不正常会导致遗传病这个事实之外,其他的我们都无法理解。”然而,这个女孩太谦虚了,真实情况并非如此。当米特拉对他们进行测验时,孩子们的平均成绩大约为30分(满分为100分)。在这两个月内,在没有任何正式指导的情况下,孩子们的成绩从0分进步到了30分,这无疑已经是一个相当显著的成果了,不过,孩子们的成绩还不够好,因为还不足以通过标准考试。因此,米特拉请来了一个救兵——他从这个村子里招募了一个年龄稍大的女孩担任“老师”。她也完全不懂生物科技,但是米拉特教她使用“老奶奶教学法”,即她只需站在孩子们的后面,不断地给予鼓励就行了——“啊,真不错!那真是棒极了!再给我多看些其他东西!”又过了两个月,米特拉回来了。这一次,孩子们在测验中的平均成绩进一步飞跃到了50分,而在新德里第一流的学校里学习生物科技的高中生平均成绩也不过如此。

再接下来,米特拉进一步改进了实验设计。他把实验场所转移到了正规学校。他在学校安装了许多电脑终端,但是这次他并没有直接让学生们学习一门课程(例如生物科技),而是向学生提出了一系列特定的问题,例如:“第二次世界大战究竟是好事还是坏事?”同学们可以利用一切可以得到的资源来回答这些问题。但是米特拉向学校方面提出了一个要求——必须让4个学生共用一台电脑(一个互联网入口)。这是因为,正如马特·里德利在一篇发表于《华尔街日报》的文章中所写的:“一个孩子在一台电脑前所能学到的东西很有限;但是4个孩子一起讨论和辩论,他们都会学到很多东西。”一段时间之后,再对这些学生进行测验时(在不让他们使用电脑的情况下),他们的平均成绩达到了76分。诚然,这个成绩无疑可以给人留下深刻的印象,但是,问题在于,学生们的实际自学效果究竟有多巩固?为此,米特拉两个月后又再回来重新对学生进行了测验,也得到了同样的结果。这就说明,这些学生们不但进行了深度学习,而且把有关知识牢牢地记在了脑海里,这是前所未有的。

从那以后,米特拉来到了英国,成了纽卡斯尔大学的一名教授,致力于研究教育科技。米特拉很快就在纽卡斯尔大学设计出了一种新型的小学教育模式,他称之为“最少侵略性教育”(Minimally InvasiveEducation)。为了推广这种教育模式,他在世界各地创立了一系列“自助学习环境”(self-organized learning environments,简称SOLES)。所谓的自助学习环境其实不过是一些电脑工作站,它们最突出的特点就是,每台电脑前设有一张4人座的长椅。由于这些工作站也设在无法找到好老师的地方,因此每台电脑都会连接到一个被米特拉称为“老奶奶云端教学”的网站。这个网站实际上是由一群米特拉从英国各地招募来的老奶奶负责的,她们答应每人每星期腾出一小时的时间,通过Skype语音通话软件辅导来工作站自学的孩子。米特拉发现,平均而言,“老奶奶云端教学”可以使学生的考试成绩提高25%左右。

—摘录于《富足》

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